To, że choroby układu krążenia mogą być zagrożeniem dla naszej pamięci i sprawności umysłowej w trakcie starzenia się nie jest nowością. Stan naczyń krwionośnych w naszym mózgu można badać za pomocą rezonansu. Fakt, że budowa tych naczyń jest bardzo podobna do odpowiednich w naszych oczach pozwolił Jennifer A. Deal z uczelni Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health przeprowadzić badanie – a to dosłownie otworzyło nam oczy!

Zespół Deal pracował z około 12 tysiącami mężczyzn i kobiet, którzy byli poddawani testom pamięci oraz myślenia. Uczestnicy przechodzili podobny egzamin w trzech rundach, drugą po 6 latach od pierwszego, a trzecią około 20 lat później. Trzy lata po rozpoczęciu badań naukowcy, wykorzystując specjalny aparat, fotografowali siatkówki oczu uczestników.

Dzięki zdjęciom można prześledzić rozwijające się zjawisko retinopatii – uszkodzeń naczyń krwionośnych w obrębie siatkówki. Większość badanych (95%) nie wykazała takich uszkodzeń, jednak około 3% (365 osób) wykazało lekkie uszkodzenia, kolejne 2% (256) – miało silną retinopatię.

Analizując zebrane dane zespół ustalił, że pacjenci ze średnim i silnym uszkodzeniem tych naczyń krwionośnych mają jednocześnie znacząco gorszą pamięć niż ci o zdrowej siatkówce.

Retinopatia jest często wiązana z cukrzycą, jednak jak przekonuje Deal problemy z pamięcią i kognitywne nie pokrywały się z tą chorobą wśród badanych.