Podobnie jak wiele ptaków, pingwiny muszą pokonywać długą drogę między miejscem żywienia i terenami lęgowymi. Jednak zamiast latać, pływają. Biolodzy przez lata zastanawiali się, dlaczego ptaki nie zachowały zdolności do latania, chociaż ich zdolności nurkowania ewoluowały. Nowe badania dowodzą, że ptaki nie mogą z taką samą łatwością poruszać się w wodzie, jak i w powietrzu, a umiejętności latania słabną, gdy zwierzęta przystosowują się do nurkowania.

Zespół naukowców z Kanady przeanalizował przypadki innych ptaków, u których lepiej wykształciła się zdolność do pływania niż latania. Na tej podstawie badacze doszli do wniosku, że na drodze ewolucji te gatunki musiały zredukować budowę swoich skrzydeł po to, by polepszyć umiejętności pływania. Wśród pingwinów przeważają gatunki morskie, które zamieszkują zimne morza półkuli południowej. Na lądzie można je spotkać jedynie w strefie brzegowej. Najliczniej występują wokół Antarktydy i sąsiednich wysp, wybrzeży Ameryki Południowej i w pobliżu Nowej Zelandii.