Stal nierdzewna zawdzięcza swoją odporność na korozję dużej zawartości chromu (co najmniej 11 proc.). Dzięki temu na powierzchni stali powstaje cieniutka warstwa tlenku chromu, która chroni stal przed tlenem z powietrza lub wody powodującym rdzewienie, czyli tworzenie się kruchej i niejednorodnej rudej warstwy tlenków i wodorotlenków żelaza.

W przeciwieństwie do rdzy warstwy tlenku chromu na stali nie widać, bo ma grubość zaledwie kilku atomów i jest bardzo mocno związana z podłożem. Produkuje się różne rodzaje stali szlachetnej, która obok chromu może zawierać inne dodatki: węgiel, nikiel, mangan, molibden, krzem.