W jego skład wchodzą zarówno związki nieorganiczne, jak i organiczne. Do tej pierwszej grupy należą tlenki cynku i tytanu, które odbijają padające na nie światło (stąd białawe zabarwienie wielu kosmetyków przeciwsłonecznych). Z kolei związki organiczne, takie jak 2-hydroksy-4-metoksybenzofenon czy metoksycynamonian oktylu, pochłaniają promieniowanie UV, zamieniając je w ciepło. Substancje te ulegają degradacji pod wpływem światła i dlatego należy smarować się kremem przynajmniej co dwie godziny.