Jej komórki, czyli hepatocyty, wychwytują z krwi płynącej z narządów układu pokarmowego cukier prosty zwany glukozą i zamieniają go w glikogen – wielocukier, który jest magazynowany w tkankach zwierząt (u roślin funkcję taką pełni skrobia).

Organizm gromadzi glikogen m.in. w mięśniach, ale to w wątrobie jego stężenie jest najwyższe, sięgające 8 proc. (co odpowiada 100–120 gramom u dorosłego człowieka). Glikogen stanowi dla nas łatwo dostępną rezerwę energii – w razie potrzeby jest ponownie zamieniany w glukozę i uwalniany przez hepatocyty do krwi.