Odkrycie fosforu – pierwsze w historii znane odkrycie pierwiastka na drodze reakcji chemicznej – zawdzięczamy hamburskiemu alchemikowi Henningowi Brandowi i jego wytrwałym eksperymentom, które miały doprowadzić do uzyskania eliksiru życia. W 1669 roku Brand zebrał kilka beczek moczu, którym podzielili się z nim żołnierze z pobliskich koszar. Uczony mocz odparował, a pozostały osad powoli podgrzewał. Nagle naczynie wypełniła jarząca się poświata, a w retorcie pojawił się świecący w ciemności pył. Alchemik nazwał go fosforem (z greckiego „niosący światło”), ale nie wiedział, do czego nowo odkryta substancja mogłaby mu się przydać (poza czytaniem ksiąg w jej blasku, co praktykował), więc sekret jej sporządzenia szybko sprzedał.