Sonar wytwarza fale dźwiękowe o wysokiej częstotliwości, przyjmujące kształt stożka lub wachlarza. Odbijają się one od dna morskiego i znajdujących się na nim obiektów, np. wraków statków i samolotów. Komputer przetwarza echo impulsów ultradźwiękowych i przekształca je w obraz. W efekcie uzyskujemy fotografię, która przypomina zdjęcie lotnicze. 

Pozwalający badać dno morza sonar może być holowany przez łódź, może też zostać przymocowany do jej kadłuba. Często jest wyposażony w czujniki, które pozwalają analizować właściwości fizyczne wody oraz grunt z dna badanego obszaru.