Nad czym zastanawiają się muszki owocówki? Nowe badania brytyjskich naukowców wskazują, że najwięcej czasu poświęcają, by wybrać między silniejszym i słabszym zapachem. Badacze, którzy opisali to zjawisko w miesięczniku "Science", podkreślają, że "wahanie się" ma związek z konkretnym genem (FoxP) oraz aktywnością niemalże 200 neuronów. Mutacje w obrębie FoxP, który odpowiada także za zdolności poznawcze i językowe u ludzi, sprawiają, że muszki podejmują decyzje jeszcze wolniej, ale nie wpływają na sam wybór.

Zbieranie informacji przed podjęciem decyzji jest jednym z wyznaczników inteligencji. Jeśli informacje nie są jasne, wybór staje się bardziej niepewny, a podjęcie decyzji okazuje się bardziej czasochłonne. Takie proces występuje u ludzi, innych naczelnych ssaków, a nawet szczurów i myszy. Teraz okazuje się, że dotyczy on jeszcze muszek owocówek.

- Odkrycie tego procesu jest wyraźnym sygnałem występowania procesu myślowego nawet w tak prostym mózgu - podkreśla prof. Gero Miesenböck, który kierował zespołem naukowców na Uniwersytecie w Oxfordzie. - Ludzie często myślą o owadach jak o maleńkich robotach, które po prostu odpowiadają na różne sygnały płynące ze środowiska. Teraz mamy wyraźny dowód na to, że takie myślenie jest błędne - dodaje profesor.

Czytaj także: NAUKOWCY WRESZCIE WYJAŚNILI, DLACZEGO TAK TRUDNO PACNĄĆ MUCHĘ W LOCIE [BLOG]

Naukowcy przeprowadzili eksperyment, na potrzeby którego uczyli muszki unikać konkretnego zapachu. Następnie pozwolili im wybrać między tym właśnie zapachem o silniejszym i słabszym natężeniu. Muszki wybierały słabszą woń, jeśli była o 4-5 razy słabsza, natomiast nie zauważały różnicy jeśli wynosiła ona zaledwie 10%. Najważniejsze jednak, co udało się zaobserwować, to fakt, że im mniejsza była różnica między zapachami i im trudniej było je rozróżnić, tym proces "podejmowania decyzji" przez muszkę był dłuższy. 

Proces podejmowania decyzji u ludzi był przez psychologów badanych już od wielu lat. Zdaniem profesora Miesenböcka, te same modele matematyczne, które opisują proces podejmowania decyzji przez ludzi, sprawdzają się w przypadku muszek. Obserwacje wskazują, że mózg maleńkich muszek powoli gromadzi potrzebne informacji aż do chwili, gdy uzyska wszystkie niezbędne wskazówki i będzie gotowy do podjęcia decyzji. Następnie badacze przyjrzeli się muszkom, u których występowały mutacje w obrębie FoxP. Te okazały się jeszcze powolniejsze. Zbierały informacje dłużej, ale podejmowały podobnie trafne decyzje. 

Zdaniem naukowców, proces podejmowania decyzji polega na zbieraniu informacji i nieco przypomina czynność nabierania wody do wiadra. Kiedy zbierze się odpowiednią ilość, można podjąć decyzję. Jeśli jednak występuje mutacja (czyli gdy "wiadro" jest uszkodzone i przecieka), zbieranie potrzebnych danych trwa o wiele dłużej. Prof. Simon Fisher z Institytutu Maxa Plancka twierdzi, że badania nad muszką owocówką pokazują fascynującą historię genu FoxP, który u mniej skomplikowanych organizmów miał związek z obiegiem informacji w mózgu oraz samym procesem uczenia się.

Muszka owocowa to jedyny owad na świecie, który ma własną bazę danych, doroczne konferencje naukowe na swój temat oraz międzynarodową rzeszę naukowców, którzy poświęcają mu długie lata pracy