Co ważne, nie jest to tylko ładny, kolorowy obrazek, który można podziwiać na ekranie komputera. To punkt wyjścia dla wielu przyszłych misji kosmicznych. Zanim Księżyc stanie się bazą dla lotów kosmicznych w odległe zakątki wszechświata musimy się tam zadomowić.

Dzięki dokładnym danym geologicznym możliwe jest wybranie najlepszych miejsc do lądowania. Pokazywana tu mapa to wspólne dzieło naukowców z NASA, teksaskiego Lunar Planetary Institute in oraz ośrodka badań pozaziemskich należącego do amerykańskiej służby geologicznej (USGS), czyli Astrogeology Science Center w stanie Arizona. 

Cyfrowa Zunifikowana Geologiczna Mapa Księżyca została przygotowana w skali 1:5000000. – Ludzi zawsze fascynował Księżyc, to kiedy tam wrócimy. To wspaniałe, że USGS stworzyło bazę danych z których NASA może korzystać przy planowaniu przyszłych misji – skomentował obecny szef USGS i dawny astronauta NASA, Jim Reilly.

Do stworzenia cyfrowej mapy naukowcy posłużyli się danymi kartograficznymi używanymi przez zespoły sześciu misji Apollo uzupełniając je o aktualne pozyskane z satelitów obserwacyjnych na orbicie Księżyca.

Dane o elewacji na zwrotnikach dostarczyła japońska misja SELENE, Selenological and Engineering Explorer; topografię biegunów uzupełniła NASA dzięki na bazie swojej misji LOLA, Lunar Orbiter Laser Altimeter). Stare obserwacje z misji Apollo były szczególnie cenne, bo interpretacji dokonywali ludzie bezpośrednio na powierzchni satelity.

Poza łączeniem dawnego z nowym, geolodzy zajęli się stworzeniem zunifikowanego opisu warstw skalnych tworzących powierzchnię naszego najbliższego sąsiada. Dotychczas dostępne mapy były w tej kwestii dość rozbieżne (zarówno nazewnictwa jak i wieku geologicznego).

Zdjęcie próbki mapy: NASA/GSFC/USGS

Kolory odpowiadają różnym okresom geologicznym formowania się skał. Obecnie stosowany podział został wprowadzony dopiero w latach osiemdziesiątych XX wieku i obejmuje pięć głównych okresów: prenektaryjski (kolor brązowy; 4,5 mld lat do 3,92 mld lat), nektaryjski (pomarańczowy; 3,92 – 3,85), imbryjski (fiolet, róż, niebieski; 3,85 - 3,16), eratosteński (zielony;3,16 – 1,1) i kopernikański (żółty; 1,1 - współczesność).