Dotąd sądzono, że sędziwy bóg rolnictwa  i czasu miał wokół siebie 62 księżyce. Dzięki obserwacjom prowadzonym na Mauna Kea na Hawajach zespół badaczy z Carnegie Institution for Science dodał mu właśnie 20 nowych. Posiadająca 79 naturalnych satelitów największa planeta Układu Słonecznego, utożsamiana z mitycznym władcą nieba i ziemi, musi teraz zadowolić się drugą lokatą.

Każdy z nowoodkrytych księżyców ma około 5 km średnicy. 17 z nich okrąża Saturna w przeciwnym kierunku do obrotu planety i reszty jej satelitów. Trzy pozostałe mają kierunek orbitowania zgodny z większością księżyców. Jeden z nowych dwudziestu jest też najdalej obecnie położonym. Sam fakt ich odkrycia może pomóc lepiej zrozumieć burzliwą historię szóstej planety od Słońca.

- Księżyce Saturna nie zostały jeszcze nazwane, ale naukowcy liczą w tym zakresie na pomoc miłośników astronomii. Są pewne ograniczenia. Podstawowe wynika z przyporządkowania nowej 20-ki do osobnych grup (ze względu na położenie i ruch) związanych nazewnictwem z różnymi mitologiami – wyjaśnia sciencealert.com. 

I tak, wspomniane 17 satelitów okrążających Saturna w przeciwnym kierunku trafiło do grupy księżyców z imionami czerpanymi z mitologii nordyckiej. Z pozostałej trójki dwa będą miały imiona postaci z mitologii innuickiej (eskimoskiej) a ostatni będzie nosił imię jakiego bóstwa Gallów. Odkrywcy sądzą, że członkowie tych grup to fragmenty większych satelitów Saturna, które na jakimś etapie rozpadły się na mniejsze części.

 – Podobne zgrupowania księżyców znajdują się wokół Jowisza. To ślady po dawnej historii pełnej gwałtownych zderzeń z obiektami z zewnątrz, jak przemykające przez Układ Słoneczny asteroidy czy komety – tłumaczy szef zespołu odkrywców, Scott Sheppard.

 

Każdy chętny ma czas do 6 grudnia by zaproponować nazwę dla nowej 20-ki księżyców Saturna. Sheppard rozpisał podobny konkurs rok temu, gdy dodawano nowe satelity Jowiszowi. Ludzie podchwycili pomysł, więc jest i kolejna okazja zapisać się w historii odkryć naukowych. Nazwa musi być imieniem giganta występującego we wspomnianych mitologiach nordyckiej, galijskiej czy innuickiej. Swoje propozycje należy wysyłać na Twitterze kierując je do @SaturnLunacy z hashtagiem #NameSaturnsMoons.