Zdaniem naukowców z Uniwersytetu Queen Mary w Londynie, ślady stóp pięciu osób pozostawione w błocie wzdłuż ujścia starożytnej rzeki mogą mieć ponad 800 tys. lat. Są to najstarsze ślady obecności ludzi w północnej Europie. 

Znaczenie śladów dodatkowo podkreśla fakt, jak niezwykle rzadkie są tego typu znaleziska. Starsze są jedynie ślady zachowane w Tanzanii (3,5 miliona lat) oraz w Kenii (1,5 miliona lat).

"Na początku nie byliśmy pewni tego, co zobaczyliśmy, ale gdy tylko usunęliśmy resztki piasku, szybko stało się jasne, że wgłębienia przypominały odciski i że trzeba zbadać tę powierzchnię tak szybko, jak to tylko możliwe" - powiedział dr Nick Ashton z British Museum.

Następnie naukowcy wykorzystali fotogrametrię, technikę, która wykorzystuje fotografię cyfrową do tworzenia trwałego zapisu i obrazów 3D. Analiza tych zdjęć potwierdziła, że odnalezione wgłębienia są pradawnymi śladami starożytnych ludzi. 

W niektórych przypadkach można zidentyfikować pięty, łuk stopy, a nawet palce. Analiza nie pozwala na stwierdzenie, co robiły osoby, które pozostawiły ślady. Wiadomo jednak że była to grupa dorosłych i dzieci. 

Odkrycie daje naukowcom wgląd w proces migracji prehistorycznych ludzi setki tysięcy lat temu.

Badania opublikowano w magazynie PLOS One.