Jest to pierwsze badanie, w którym sprawdzono, czy dane języka naturalnego mogą być w stanie przewidzieć rozstanie i jak długo trwają zmiany we wzorcach językowych ludzi.

Pojedyncze słowa mówią wszystko

By to ustalić, badacze przeanalizowali ponad milion postów na serwisie Reddit i stwierdzili, że słowa stosowane przez ludzi w rozmowach na różne tematy ulegają znaczącej zmianie – czasem już kilka miesięcy przed rozpadem relacji. Zgodnie z wynikami, zmiany w używaniu języka osiągają szczyt w tygodniu po rozstaniu i wracają do normy około pół roku po fakcie. Co ciekawe, są to zmiany, które trudno dostrzec, jeśli się ich nie szuka, bowiem dotyczą one w głównej mierze zaimków, których używamy codziennie.

"Tak naprawdę nie zauważamy, ile razy używamy przyimków, partykuł czy zaimków, ale te słowa funkcyjne ulegają pewnej zmianie, gdy przechodzimy przez osobisty wstrząs i mogą nam wiele powiedzieć o naszym stanie emocjonalnym i psychologicznym. Wydaje się, że nawet zanim ludzie uświadomią sobie nadchodzące rozstanie, już wpływa to ono na ich życie.” –

mówi główna autorka badania Sarah Seraj, która jest doktorantką psychologii na Teksańskim Uniwersytecie w Austin. Co ciekawe, to, kto był prowodyrem rozstania, a także staż związku i inne podobne czynniki, wydają się nie mieć w tym wypadku znaczenia.

Skąd więc wiadomo, że czeka nas rozstanie?

Badanie wykazało, że w okresie poprzedzającym rozstanie ludzie zaczynają używać zaimków "ja" i "my",  jak również słów związanych z przetwarzaniem poznawczym częściej. 

Badacze zaobserwowali również, że w miesiącach poprzedzających wstrząs często następuje wyraźny spadek zdolności analitycznego myślenia.

"Są to oznaki, że ktoś nosi w sobie bardzo duże obciążenie poznawcze. Myśli lub pracuje nad czymś i staje się bardziej skoncentrowany/a na sobie" – mówi Seraj – "Czasami użycie słowa 'ja' jest skorelowane z depresją i smutkiem. Kiedy ludzie są przygnębieni, mają tendencję do skupiania się na sobie i nie są w stanie w takim samym stopniu odnosić się do innych."

Aby to rozgryźć, zespół znalazł 6803 osoby, które przyznały się do przejścia przez rozstanie na subkanale serwisu Reddit o nazwie r/BreakUps. Następnie naukowcy prześledzili inne posty tych samych użytkowników, które umieścili pod innymi dyskusjami na Reddicie rok przed i rok po zerwaniu, by sprawdzić, czy pojawiły się w nich jakieś ukryte oznaki tego, co miało się wkrótce wydarzyć.

W następnej kolejności badacze analizowali treści, by śledzić znaczniki językowe dla słów "ja" (skupienie na sobie), słów "my" (skupienie na grupie), a także wzorce słów, które wskazywały na przetwarzanie poznawcze i myślenie analityczne. Niezależnie od tego, co zamieszczali w postach, w języku używanym w okresie poprzedzającym rozstanie widać było wyraźną zmianę.

Co ciekawe, podczas gdy język większości osób wrócił do normy w ciągu sześciu miesięcy, u niektórych użytkowników ślady zerwania w stosowanym języku utrzymywały się nawet po roku od zerwania.

Naukowcy odkryli również, że osoby, które miały trudności z powrotem do normalności, pozostawały dłużej na podreddicie r/BreakUps, często publikując historię swojego rozstania wiele razy, co, jak sugeruje zespół, mogło utrudnić im przejście do kolejnego etapu w życiu.

"To, co czyni ten projekt tak fascynującym, to fakt, że po raz pierwszy, dzięki technologii, możemy zobaczyć, w jaki sposób ludzie przeżywają rozstanie w czasie rzeczywistym" – mówi współautorka badania Kate Blackburn, pracownik naukowy wydziału psychologii Teksańskiego Uniwersytetu.

Ustalenia naukowców z Teksasu nie są pierwszymi, które twierdzą, że na podstawie używanego przez ludzi języka można przewidzieć losy ich związku. Badania z 2000 roku przez 14 lat śledziły pary i wykazały, że 15-minutowa rozmowa na temat związku wystarczyła, by z 93-procentową dokładnością przewidzieć czy para się rozpadnie, czy nie.

Zmiany w sposobie wypowiedzi mogą sugerować też inne problemy

W ostatnich latach naukowcy coraz częściej stosują również mapowanie języka, aby zidentyfikować subtelne różnice w słowach używanych przez typy osobowości, takie jak ekstrawertycy, a także osoby ze skłonnościami do depresji.

Badacze porównali również swoje wyniki z użytkownikami, którzy przechodzili przez inne niż rozstanie rodzaje zmian w swoim życiu. Niezależnie od tego, czy zmiany dotyczyły sfery uczuciowej, czy nie, udało im się wykryć podobne różnice językowe, chociaż przyznali, że w przypadku wstrząsów spowodowanych przez inne wydarzenia były one bardziej subtelne.

"Badania wskazują na wszechobecny wpływ, jaki osobiste wstrząsy wywierają na społeczny świat ludzi" – piszą naukowcy w swoim artykule, który opublikowano w dzienniku “Proceedings of the National Academy of Sciences” – "Analiza subtelnych przesunięć zaimków, partykuł i innych prawie niewidocznych słów może pomóc ujawnić psychologiczne skutki życiowych doświadczeń ".

Zespół twierdzi, że badanie służy jako dowód koncepcji, że internet jest idealnym "laboratorium" do analizy, jak różne strategie radzenia sobie mogą działać dla ludzi przechodzących przez trudny czas.