Drzewo przedstawia relacje między żywymi organizmami w czasie, pozwalając śledzić ich rozwój od początków życia na Ziemi, które sięgają ponad 3,5 miliarda lat wstecz.

Dziesiątki tysięcy mniejszych "drzew" zostały opublikowane dla wybranych gałęzi drzewa życia. Niektóre obejmują nawet ponad 100 tys. gatunków. Tym razem po raz pierwszy wyniki zostały połączone na jednym "drzewie", które obejmuje całość życia na Ziemi. Końcowy efekt został za darmo udostępniony w internecie dla każdego, do wykorzystania lub edycji, podobnie jak treści "Wikipedii".

Zrozumienie, w jaki sposób miliony gatunków na Ziemi są ze sobą powiązane pomaga naukowcom badać i odkrywać nowe leki, zwiększać wydajność upraw i hodowlę zwierząt gospodarskich, a także śledzić genezę i rozprzestrzenianie się chorób zakaźnych, takich jak m.in. HIV, Ebola czy grypa.

"Jest to pierwsza prawdziwa próba połączenia wszystkich punktów na mapie życia i umieszczenie ich wszystkich obok siebie" - mówi główny autor badania Karen Cranston z Duke University. "Pomyśl o tym, jak w wersji 1.0." Badanie podsumowujące wyniki opublikowano na łamach magazynu naukowego  Proceedings of the National Academy of Sciences.