Lekarz, który od 15 lat bada choroby płuc, ostrzega przed zbliżającym się kryzysem zdrowotnym, który w długoterminowej perspektywie może przyćmić wpływ COVID-19. 

Dr Sassan Rafi, który przeprowadził szeroko zakrojone badania nad paraliżującym zwłóknieniem płuc, jednym z symptomów obecnie związanym z ostrą chorobą wieńcową, twierdzi, że tysiące hospitalizowanych Amerykanów stanie przed ogromnym ryzykiem, nawet po wyzdrowieniu z wirusa. Naukowiec twierdzi, że osoby, u których po tygodniach stosowania respiratora zdiagnozowano zwłóknienie płuc, stoją w obliczu zachorowalności znacznie gorszej niż w przypadku wielu nowotworów.

Zwłóknienie jest chorobą płuc, która występuje, gdy tkanka płuc jest uszkodzona i zabliźniona w wyniku oddziaływania agresywnych wirusów. Tak pogrubiona, sztywna tkanka utrudnia prawidłową pracę płuc, wymianę tlenu i może prowadzić do niewydolności oddechowej.

Dr Sassan Rafi twierdzi, że nawet gdy chory w pełni wyzdrowieje z COVID-19, nadal może umrzeć na zwłóknienie. W przypadku tego schorzenia lekarze prognozują około 3 lata życia, co daje pacjentom mniej nadziei, niż w przypadku wielu innych poważnych chorób. A optymalnego leczenia dla zwłóknienia nie ma. “To postępująca choroba, co oznacza, że możesz czuć się dobrze, ale zwłóknienie jest coraz gorsze, a jest to jeden z obszarów, którym raczej nikt się nie zajmuje" – mówi, dodając, że niektórzy pacjenci ze zwłóknieniem do końca życia mogą być uzależnienieni od respiratora, podczas gdy inni mogą potrzebować przeszczepu płuc.

Rafi bada zwłóknienie płuc od 2005 roku, kończąc jednocześnie studia doktoranckie z zakresu fizjologii molekularnej, komórkowej i systemowej na Uniwersytecie Kalifornijskim w Davis. Obecnie jego firma farmaceutyczna Upright Pharmaceuticals, Inc, zajmująca się wczesną fazą rozwoju przedsiębiorstwa, opracowuje preparat do zwalczania tego schorzenia i kontynuuje badania nad zwłóknieniem dzięki współpracy z UC Davis, University of Michigan i innymi.

Ekspert alarmuje, że jeśli rząd nie zwróci uwagi na jego pracę i pracę innych, to na horyzoncie szybko pojawi się nowy kryzys zdrowotny. “Nie chodzi tylko o to, że ludzie umierają z powodu koronawirusa, ale o to, co będzie się działo za kilka lat, gdy wirus zniknie" – powiedział.

Dyrektor generalny Upright Pharmaceuticals, Inc., Andrew Young zgadza się z opinią dr Rafi, dodając, że "spuścizna" i potencjalna skala nadchodzącego problemu jest bardzo niepokojąca.
Young twierdzi, że według najnowszych danych aż 40% pacjentów z ostrym koronawirusem doświadczy ekstremalnej reakcji immunologicznej, znanej jako zespół ostrej niewydolności oddechowej (ARDS), która prowadzi do zwłóknienia płuc. Co najmniej 20% przypadków ARDS to przypadki ciężkie.

Dr Rafi uważa, że jego firma jest bliska opracowania cudownego leku, który zatrzyma zwłóknienie płuc, a może nawet odwróci powstałe szkody.

“Naszą misją jest opracowywanie leków ukierunkowanych na zwłóknienie, a szczególnie na zwłóknienie płuc, które jest niszczycielską chorobą" –  powiedział.

Obecnie w USA zanotowano ponad 2,9 miliona przypadków koronawirusa, a na jego skutek zmarło ponad 130 000 Amerykanów.  W takich stanach jak Arizona, Teksas, Kalifornia i Floryda liczba nowych przypadków i hospitalizacji wzrosła do rekordowego poziomu.