Zdaniem odkrywców w trakcie 250 mln lat ewolucji żółwi nie pojawił się żaden inny gatunek, który miałby podobny wygląd. Nowy gatunek, który nazwano Arvinachelys goldeni, odkryto w formacji skalnej Grand Staircase-Escalante National Monument w Utah.

„Jest to jeden z najdziwniejszych żółwi, jakie kiedykolwiek żyły na Ziemi” - opisuje Joshua Lively z University of Texas w Austin, który zajmował się badaniem skamieniałości.

Zwierzę miało ok. 60 cm długości i, co wyjątkowe, dwa otwory kostne w funkcji nozdrzy. Wszystkie pozostałe żółwie mają tylko jeden otwór w czaszce, osobne nozdrza zaś wyodrębnione są u nich jedynie z miękkich tkanek.

Dziesiątki milionów lat temu pustynny i skalisty stan Utah był wilgotny i ciepły. Wilgotne równiny pełne były jezior i rzek. Właśnie takie środowisko zamieszkiwał żółw. W tych samym rejonach razem z nim żyły dinozaury (m.in. tyranozaury, pancerne ankylozaury, duże dinozaury kaczodziobe), liczne płazy, krokodyle i jaszczurki.

Wiele skamieniałości żółwi reprezentowanych jest wyłącznie przez czaszkę lub skorupę. Tym razem odkryto czaszkę, skorupę oraz niemal kompletne kończyny przednie, częściowo tylne oraz kręgosłup od części szyjnej aż po ogon.

Czytaj także: Szczur ze świńskim nosem. Nowy gatunek ssaka odkryto w Indonezji