Zdjęcia Neila Armstronga stawiającego pierwsze kroki na Księżycu, od razu przeszły do historii. Ubrany w niesamowity skafander amerykański astronauta zdaje się być postacią z innego świata. Oglądający bezpośrednią transmisję z lądowania na Księżycu wiedzieli, że na ich oczach dzieje się historia. A jednocześnie wielu z nich zazdrościło Armstrongowi jego wyczynu.

Być może marzyli, że kiedyś i im uda się polecieć w Kosmos, a pewnie niejeden malec podjął wówczas decyzję o zostaniu astronautą, spodziewając się, że w przyszłości będzie to zawód powszechnie dostępny, a loty na Księżyc będą odbywać się często. Tymczasem, od tego wydarzenia minęło ponad pół wieku, a zawód astronauty wciąż jest bardzo trudny do zdobycia, a i loty na Księżyc nie odbywają się zbyt często. Co wyjątkowego kryje się w profesji astronauty, że kolejne pokolenia chłopców i dziewcząt pragną go wykonywać?

Czym się zajmuje astronauta?

Astronauta zajmuje się lotami w Kosmos i wszystkim co wiąże się z przygotowaniami do takowych lotów. Dawniej astronauci wywodzili się spośród wojskowych pilotów odrzutowców. Pierwszym kosmonautą na świecie był Jurij Gagarin, który 12 kwietnia 1961 roku statkiem kosmicznym Wostok wykonał lot orbitalny. Obecnie 12 kwietnia, na pamiątkę tego wydarzenia, obchodzony jest Dzień Kosmonautyki. 

Inne nazwisko powszechnie kojarzone z podróżami w Kosmos należy do Walentyny Terieszkowej, również Rosjanki, która zdobyła sławę jako pierwsza kobieta w Kosmosie. 
 Z kolei pierwszym,  i jak dotąd  jedynym,  polskim kosmonautą, który poleciał w Kosmos jest Mirosław Hermaszewski, będący uczestnikiem misji radzieckiej.

Mówiąc o astronautach nie sposób nie wspomnieć ponownie o Neilu Armstrongu, dowódcy misji Apollo 11, który 21 lipca 1969 roku jako pierwszy człowiek stanął na Księżycu.

Czym się różni astronauta od kosmonauty?

To często zadawane pytanie. Wiele osób zastanawia się, jaka jest różnica między astronautą a kosmonautą. Odpowiedź może zaskakiwać. Otóż, astronauta różni się od kosmonauty… nazwą. Tak. Te dwie nazwy są synonimami i obecnie używane są zamiennie. Skąd jednak taka różnica w nazewnictwie tego samego zawodu? żeby to wyjaśnić, Należy sięgnąć pamięcią do czasów zimnej wojny i wyścigu kosmicznego, kiedy to Stany Zjednoczone i ZSRR rywalizowały między sobą w tym, który kraj pierwszy podbije Kosmos i wyląduje na Księżycu. Wówczas właśnie, radzieckich pionierów kosmicznych podróży zaczęto nazywać kosmonautami, zaś amerykańskich astronautami. Przyjęło się, niezależnie od narodowości kosmonautami nazywać uczestników radzieckich misji kosmicznych, zaś astronautami amerykańskich.

Stąd też, Mirosław Hermaszewski - pierwszy i jak dotąd jedyny Polak w Kosmosie, odbywający lot w ramach radzieckiej misji - mieni się kosmonautą. Jednak astronauta i kosmonauta to nie jedyne nazwy określające przedstawicieli tej wyjątkowej profesji. Odkąd i inne narody zaczęły eksplorować Kosmos, pojawiły się i inne, jak na przykład… tajkonauta, powstałe w 1998 roku, po pierwszej chińskiej załogowej misji kosmicznej. Początkowo używane żartobliwie przez zachodnie media, dość szybko przyjęło się również w oficjalnych przekazach.

Jak wygląda strój astronauty?

Strój astronauty jest tak charakterystyczny, że trudno go pomylić z czymkolwiek innym. Skafander kosmiczny ma za zadanie chronić astronautę podczas wykonywania misji kosmicznej, aby mógł bezpiecznie opuścić swój statek. 

Plastikowy, przezroczysty hełm oraz zewnętrzna część skafandra chronią przed szkodliwym promieniowaniem słonecznym, a  także cząstkami pyłu kosmicznego, które poruszają się z niewiarygodnie dużą prędkością. Biały kolor skafandra ma minimalizować działanie promieni słonecznych. Wewnątrz hełmu krąży tlen zapobiegający parowaniu osłony na twarz. 

Z kolei wewnętrzne warstwy stroju astronauty są nadmuchane jak balon i wywierają nacisk na ciało astronauty, co ma ochronić go przed kosmiczną próżnią.  
W wewnętrznej podszewce skafandra umieszczone są rurki z wodą, która w razie potrzeby chłodzi bądź grzeje ciało astronauty.Inne rurki zaś dostarczają mu płyny i odprowadzają mocz. 

W plecaku z kolei znajduje się zapas powietrza do oddychania oraz urządzenia podtrzymujące życie. Silikonowo-gumowe palce rękawic umożliwiają astronaucie kontakt dotykowy z narzędziami. Co ciekawe, różnice między Amerykanami i Rosjanami w Kosmosie, dotyczą również skafandrów. Amerykańskie są wieloskładnikowe i skomplikowane i niemożliwe jest ich samodzielne założenie. Z kolei rosyjskie są jednoczęściowe i  wchodzi się w nie poprzez właz w plecach. Obecnie przez załogę Międzynarodowej Stacji Kosmicznej używane są dwa typy skafandrów - amerykański EMU oraz rosyjski Orłan.