Wzięli w tym celu pod uwagę dane pochodzące z bazy danych UK BioBank i przeanalizowali sylwetki 498 277 osób. Były one przedstawicielami grupy wiekowej od 38 do 73 lat i wypełniły ankietę związaną z wzorcami i długością snu, zdrowiem psychicznym oraz ogólnym samopoczuciem. Poza tym, około 40 tysięcy przedstawicieli tej grupy 40 000 przekazało autorom badania swoje profile dotyczące obrazowania mózgu oraz dodatkowe dane genetyczne.

Prawie pół miliona osób objętych badaniem

Analizami zebranych informacji zajęli się przedstawiciele Uniwersytetu w Cambridge oraz Uniwersytetu Fudan, którzy następnie przedstawili swoje ustalenia na łamach Nature Aging. Badacze doszli do wniosku, że osoby śpiące około 7 godzin na dobę i wolne od poważniejszych zakłóceń w codziennym rytmie odpoczynku cechowały się wyższymi wynikami w testach poznawczych, a także lepszym samopoczuciem i zdrowiem psychicznym. 

Z kolei ci, którzy spali wyraźnie krócej bądź dłużej osiągali gorsze wyniki w testach poznawczych obejmujących na przykład pamięć czy umiejętność rozwiązywania problemów. Poza tym zauważono u nich pogorszenie stanu zdrowia psychicznego. Szczególnie interesująca jest zależność między ilością snu a zmianami objętości ważnych obszarów mózgu. Regiony te są związane z funkcjonowaniem pamięci i przetwarzaniem poznawczym. Zdaniem naukowców tego typu zmiany mogą przekładać się na wspomniane trudności, czyli problemy ze zdrowiem psychicznym i funkcjami poznawczymi.

Niedobór snu = problemy z codziennym funkcjonowaniem

Jianfeng Feng, jeden z autorów badania, przyznaje, iż nie można udzielić jednoznacznej odpowiedzi na pytanie o skutki nadmiaru bądź niedoboru snu. Gdyby jednak wziąć pod uwagę wyniki nowych analiz, to wydaje się jasne, że w dłuższej perspektywie czasowej takie zmiany są jak najbardziej widoczne. Nieco odmienną kategorie stanowią zaburzenia snu u osób w średnim i starszym wieku. Jedna z teorii zakłada, iż w bardziej zaawansowanym wieku problemy poznawcze mogą być następstwem zaburzeń snu wolnofalowego, które wcześniej wiązano z demencją i problemami z pamięcią. 

"Wysypianie się jest ważne na każdym etapie życia, ale szczególnie wtedy, gdy się starzejemy. Znalezienie sposobów na poprawę jakości snu osób starszych może mieć kluczowe znaczenie dla utrzymania dobrego stanu zdrowia psychicznego i samopoczucia oraz uniknięcia pogorszenia funkcji poznawczych, zwłaszcza w przypadku pacjentów z zaburzeniami psychicznymi i demencją." - wyjaśnia Barbara Sahakian z Uniwersytetu w Cambridge.

7 godzin to optymalna ilość snu w średnim i podeszłym wieku

Ustalenia jej zespołu są ważne i mają kluczową zaletę: opierają się na bardzo dużej próbce badawczej. Na jej podstawie autorzy doszli do wniosku, iż w przypadku osób w średnim i podeszłym wieku 7-godzinny sen wydaje się optymalnym rozwiązaniem. Z drugiej strony, autorzy publikacji opierali się na ankietach wypełnianych samodzielnie przez uczestników eksperymentu, co mogło nieco zaburzać faktyczny obraz sytuacji. Poza tym, badacze nie brali pod uwagę zagadnień związanych z higieną samego snu.