Szlak Salkantay, którym można przez góry dotrzeć do Machu Picchu, przebiega na wysokościach 2000 –4600 m n.p.m. Wędrówka nim wy- maga aklimatyzacji, inaczej narażamy się na przykre skutki choroby wysokościowej.

Osłabienie, zawroty głowy, trudności z oddychaniem, nudności – wszystkie te objawy mogą utrudnić, a nawet uniemożliwić wycieczkę jedną z piękniejszych dróg Andów. Chyba że zastosuje się starożytną metodę Inków i podczas marszu będzie się żuło liście koki. Krasnodrzew pospolity, powszechnie zwanym w Ameryce Południowej koką, to popularna andyjska roślina. Nikt w Peru nie kojarzy jej z narkotykiem. Krzew najlepiej czuje się w wysokich górach, gdzie klimat jest suchy i surowy. Aby odnaleźć najbardziej wartościowe sztuki, trzeba udać się na wysokość 450–1800 m n.p.m., w miejsce, gdzie średnia  temperatura waha się między 18 a 20°C. Liście krasnodrzewu łagodzą objawy choroby wysokościowej. Ja sam doświadczyłem tego podczas wędrówki szlakiem Salkantay – problemy z oddychaniem szybko zniknęły, zimno przestało mi dokuczać, a żołądek przez długi czas nie domagał się jedzenia.

Z dobrodziejstw koki korzystano już 4500 tys. lat temu. Sztukę uprawy krasnodrzewu do perfekcji doprowadzili Inkowie, którzy wynieśli kokę na ołtarze. Ponieważ dodawała sił i ułatwiała oddychanie na dużych wysokościach, pomogła zbudować w górach całe miasta i monumentalne fortyfikacje. Inkowie wydrążyli w skałach tarasy pod uprawy i zbudowali skomplikowaną sieć dróg, które pokonywały sztafety szybkonogich kurierów zwanych chasquis. Ci znakomici sprinterzy nie poradziliby sobie z głodem, zimnem i zmęczeniem, gdyby nie koka. Gdy Inkowie odkryli, że oleista esencja z krasnodrzewu ma właściwości przeciwbólowe, specyfik ten zaczęli stosować ówcześni chirurdzy przy skomplikowanych operacjach, takich jak usuwanie guzów mózgu.

Krzew kokainowy

Krasnodrzew pospolity ( wyłącznie w uprawie w górach Peru, Boliwii i Ekwadoru, a także na Jawie i w Kamerunie. Dorasta do 2–3 metrów wysokości. To ulubiona roślina Erythroxylum coca) zwany powszechnie koką rośnie andyjskich chłopów, ponieważ nie wymaga nawadniania, jest odporna na suszę i choroby, a liście można zbierać trzy razy w roku. Jajowate liście krasnodrzewu pachną herbatą, kwiaty są białe, a jagody czerwone.