W kawałku bursztynu sprzed 20-30 mln lat odkryto znakomicie zachowane dwa fragmenty kwiatów, należących do kladu astrowych. Do tej licznej grupy systematycznej zalicza się dziś tak różne rośliny, jak ziemniaka, tytoń, petunię czy kawę.

Co ciekawe, odkryte okazy sprzed milionów lat należą do rodzaju Strychnos, z którego wywodzą się rośliny trujące, zawierające w sobie takie trucizny, jak strychnina czy kurara.

Jak tłumaczy George Poinar Jr. z Oregon State University (USA), okazy są piękne, doskonale zachowane, pochodzą z tropikalnych, parnych lasów Dominikany. „Tego rodzaju okazy dają nam wgląd w ekologię środowiska odległych czasów” - dodaje.

Astrowe zalicza się do najważniejszych i najbardziej zróżnicowanych roślin okrytonasiennych na Ziemi. Wyodrębnia się w ich przypadku 10 rzędów, 98 rodzin i ok. 80 tys. gatunków. Reprezentują blisko jedną trzecią wszystkich roślin okrytonasiennych.

Okazuje się teraz, że jeden z rodzajów, należący do astrowych, najstarszy tak doskonale zachowany okaz, reprezentował odnogę trującą. Istniała ona na miliony lat przed pojawieniem się człowieka.

„Niemal wszystkie gatunki należące do rodzaju Strychnos są toksyczne. Każdy zawiera swój własny alkaloid o różnych działaniach. Niektóre są bardziej, inne mniej toksyczne” - wyjaśnia Poinar.

Obecnie znanych jest ok. 200 gatunków należących do tego rodzaju systematycznego. Część z nich wykorzystuje się jako trucizny, np. strychninę czy kurarę, a w bardzo małych stężeniach również w medycynie. (PAP)