Naukowcy z Oxford University i z NCI Laboratory of Genomic Diversity opisali wyniki analizy DNA mitochondrialnego tygrysa kaspijskiego, którego ostatni przedstawiciel wymarł w roku 1970. Aby uzyskać DNA tego gatunku, w poszukiwaniu próbek jego tkanki badacze odwiedzili wiele muzeów na całym świecie. Doktor Nobby Yamaguchi wspomina, że objechali oni Rosję i Azję Środkową, zbierając najmniejsze nawet próbki kości z okazów zebranych w muzeach przyrodniczych. Następnie porównano DNA uzyskane z tych próbek z DNA żyjących zwierząt, zwłaszcza tygrysa syberyjskiego i bengalskiego.  

Porównanie wykazało, że DNA podgatunku Panthera tigris virgata jest prawie takie samo, jak DNA tygrysa syberyjskiego, zwanego również tygrysem amurskim. Różnią się one zaledwie jednym nukleotydem. Tygrys kaspijski zamieszkiwał Azję Środkową, a więc jego terytorium odgrodzone było od innych populacji tygrysów Wyżyną Tybetańską. Dla zoologów do tej pory zagadką jest sposób, w jaki drapieżnik ten znalazł się w tak odizolowanym miejscu. Najnowsze dane pozwalają na wysunięcie hipotezy, zgodnie z którą przodkowie tygrysa kaspijskiego 10 tys. lat temu przeszli przez wyżynę w miejscu zwanym Korytarzem Gansu. Tysiące lat później korytarz ten został częścią Jedwabnego szlaku.  

To odkrycie jest niezwykle istotne dla naukowców, którzy starają się uratować od wyginięcia inne gatunki tygrysów, jak na przykład tygrysa chińskiego (Panthera tigris amoyensis).  
Być może uda się również zwiększyć populację tygrysów syberyjskich i zasiedlić nimi Azję Środkową. Jeden z autorów badania, profesor David Macdonald, mówi w informacji prasowej University of Oxford, że geny tygrysa kaspijskiego istnieją do tej pory w tygrysach syberyjskich, a więc możliwe jest odtworzenie ich populacji w Azji Środkowej. Ten proces będzie bez wątpienia niezwykle trudny, lecz — jeśli się uda — tym większa będzie satysfakcja.  

Te niesamowite wyniki badań wskazują na to, że wymarły tygrys kaspijski i współczesny nam tygrys syberyjski pod względem molekularnym są najbliższymi sąsiadami. Można więc powiedzieć, że tygrysy kaspijskie nigdy nie wymarły, po prostu taki gatunek, jak tygrys "syberyjski", nigdy nie istniał. Naukowcy zamieścili sprawozdanie z badań w artykule opublikowanym w magazynie PLoS ONE. JSL

źródło: www.ox.ac.uk