Dwa opublikowane w Science badania dotyczą analizy próbek skał, które pobrał łazik Curiosity. Przebadano je za pomocą Sample Analysis at Mars Instrument Suite – nazywanego w skrócie SAM, które jest częścią łazika.

To, jak przekonuje Chris Webster z NASA Jet Propulsion Laboratory, “bez wątpienia najbardziej skomplikowane laboratorium chemiczne wysłane poza Ziemię”. 

Badane skały liczyły sobie około 3,5 miliarda lat i noszą ślady występowania w atmosferze planety metanu. To właśnie jego odkrycie jest sensacją.

Wyjaśnijmy jednak na samym początku: metan nie oznacza od razu, że na Marsie jest, lub w dawnych czasach istniało życie. Ale na pewno też temu nie zaprzecza. Metan to najprostszy węglowodór nasycony, węgiel sam w sobie to podstawowy budulec życia. Nie są to jednak jeszcze mikroby, bakterie, a tym bardziej ślady bardziej skomplikowanych form. 

- Materia organiczna to po prostu materia oparta na węglu – precyzuje Kirsten Siebach, geolog planetarny z Rice University w rozmowie z Pop Science. Węgiel sam w sobie to jeszcze nie wszystko, mógł przybyć na planetę przyniesiony przez meteoryt albo być efektem działalności marsjańskich wulkanów. 

Odkrycie, jak zawsze, budzi kolejne pytania: w jaki sposób tym cząsteczkom udało się tak długo przetrwać? Czy mogły kiedyś tworzyć podstawy życia? Odpowiedzi na to mają dopiero nadejść. 

Cząsteczki organiczne mają tendencję do łatwego rozpadu: w kontakcie z wodą promieniowaniem, a nawet wysoką temperaturą. Dlatego tak trudno ją wykryć i zbadać. 

- Szukaliśmy jej od 1976 roku – mówi Jennifer Eigenbrode z NASA Jet Propulsion Laboratory i przyznaje, że po to by upewnić się co do wyników powtarzała testy aż trzy razy. 

- Dlatego, że to bardzo ważne odkrycie i jest tu mnóstwo danych do przetworzenia, ponieważ przyjrzeliśmy się różnym próbkom – opowiada.

- Czy na Marsie są oznaki życia? - retorycznie pyta podsumowując wiadomość Michael Meyer z NASA – Nie wiemy tego, ale te wyniki pokazują, że jesteśmy na dobrym tropie.

O poszukiwaniach życia pozaziemskiego przeczytajcie także w naszym drukowanym wydaniu! Tekst “Nie z tego świata” znajdziecie w czerwcowym Focusie.

Źródło: PopSci