Pterozaury były pierwszymi kręgowcami, posiadającymi umiejętność latania. Podbiły one przestrzeń powietrzną naszej planety już przed 140 milionami lat, o wiele wcześniej, zanim na świecie pojawiły się pierwsze ptaki. Pterozaury nie miały piór, lecz podobnie jak u ptaków, ich przednie nogi przekształciły się w skrzydła. Rząd pterozaurów został przez naukowców podzielony na dwa podrzędy: pterodaktyli o krótkich ogonach oraz Rhamphorhynchoidea o długich ogonach. Nowy gatunek, którego rozpiętość skrzydeł mogła wynosić do 6 metrów, został zaklasyfikowany jako podrząd pterodaktyli i rodzina azdarchów (Azhdarchidae).

Opis nowego gatunku koncentruje się głównie na kości szczękowej o długości 34 cm, składającej się z trzech osobnych części. W jej pobliżu naukowcy znaleźli również szczątki kręgów szyjnych, należących prawdopodobnie do dinozaura. Wiek zwierzęcia i jego anatomiczne cechy szczególne, takie jak brak zębów, wskazują na to, że znaleziony przodek ptaka jest jednym z najstarszych przedstawicieli rodziny azdarchów. Bezzębna dolna szczęka A. saharica przypominała prawdopodobnie dziób współczesnej nam czapli – twierdzi Nizar Ibrahim z University College Dublin, autor badania.

Szczątki pterozaura zostały znalezione na terytorium, które kiedyś było częścią południowego superkontynentu Gondwany, która w permie zajmowała obszar około 73 mln km. Większość dotychczas znalezionych szczątków osobników z rodziny azdarchów znajdowano na terytoriach, które kiedyś należały do Laurazji. W trakcie badań w Maroku naukowcy znaleźli również szczątki innych, znanych już gatunków pterozaurów. Można z tego wywnioskować, że różne gatunki tych dinozaurów pokojowo współżyły ze sobą na jednym terytorium, nie rywalizując o pokarm.

Wyniki badań i opis znaleziska zostały opublikowane w magazynie PLoS ONE.

źródło: www.ucd.ie