Naukowcy oceniają, że zrozumienie mechanizmów, które chronią serce i mózg żółwi przed brakiem tlenu może poprawić skuteczność leczenia chorób serca u ludzi.

Nowe dane potwierdzają, że tempo ewolucji genomu żółwi jest tak samo powolne jak same zwierzęta. Wynosi jedną trzecią tempa ewolucji u człowieka i jedną piątą u pytona.

Autorzy badania zauważają, że w procesie ewolucji żółwie wykształciły charakterystyczne wzory, które zmieniły się jedynie w nieznacznym stopniu w ciągu ostatnich 210 milionów lat.  

„Żółwie może i są powolne, ale wykształciły szereg cech, których można im tylko pozazdrościć” - ocenia dr Richard K. Wilson, dyrektor Instytutu Genetyki na Uniwersytecie Waszyngtońskim i dodaje: „są odporne na procesy starzenia, mogą się rozmnażać nawet w bardzo zaawansowanym wieku, a ich ciała mogą zastygnąć i przetrwać wiele miesięcy chroniąc przed uszkodzeniami ich delikatne narządy i tkanki.

Żółwie malowane (Chrysemys picta) żyją w strumieniach i stawach słodkowodnych. Są najpopularniejszymi żółwiami w Ameryce Północnej.

Chrysemys picta to pierwszy żółw i drugi gad na świecie, którego genom został w całości poznany. Porównując DNA tego gatunku do innych zwierząt, naukowcy wskazali, że żółwie są bliżej spokrewnione z ptakami, niż z jaszczurkami czy wężami.

Badanie genomu pokazało, że strategia ewolucyjna żółwi polegała raczej na adaptowaniu genów do nowych warunków niż na wykształcaniu nowych struktur. Naukowcy odkryli 19 genów związanych z mózgiem i 23 powiązane z sercem i udowodnili, że ich ekspresja wzrasta przy niskim poziomie tlenu.
Takie geny występują także u ludzi i mogą odegrać istotną rolę w zmniejszaniu uszkodzeń tkanek spowodowanych brakiem tlenu.

(Źródło: Washington University in St. Louis)