Śmiech u zwierząt jest formą więzi społecznych opartych na pierwotnym odruchu łaskotania, ale ludzki śmiech przeszedł długą drogę od tych żartobliwych korzeni.

Choć wiele osób się śmieje się w reakcji na łaskotanie, "społeczny śmiech" może komunikować szczęście, szyderstwo lub inne świadome wiadomości dla otoczenia. Naukowcy zbadali reakcje, jakie zachodziły w sieciach neuronowych uczestników badania pod wpływem trzech rodzajów śmiechu: radosnego, drwiącego i wynikającego z łaskotek.

- Śmiech do kogoś i śmieje z kogoś prowadzi do zupełnie odmiennych konsekwencji społecznych - mów jeden z autorów badania.

Naukowcy odkryli, że u badanych, którzy słyszeli radosny lub drwiący śmiech aktywowały się obszary mózgu odpowiedzialne za przetwarzanie złożonych informacji. Nie działo się to po usłyszeniu śmiechu wynikającego z łaskotania.

Śmiech z łaskotania jest za to bardziej złożony akustycznie niż pozostałe dwa rodzaje, dlatego aktywuje obszary wrażliwe na złożone bodźce dźwiękowe.

W zależności od rodzaju słyszanego śmiechu u badanych obserwowano aktywację różnych partii mózgu.

Wzory połączeń mózgowych mogą mieć wpływ na funkcje poznawcze w stanie zdrowia i choroby. Chociaż niektóre wcześniejsze badania wskazywały, jak mowa wpływa na te wzory, to badanie jest jednym z pierwszych, które sprawdzają oddziaływanie sygnałów niewerbalnych, takich jak śmiech.