Pół miliarda lat temu ten pancerny organizm przemierzał Ziemię. Teraz wypełnia ewolucyjną lukę

Jak dowiadujemy się z artykułu dostępnego w Current Biology, naukowcom z uniwersytetów w Bristolu i Oksfordzie oraz Muzeum Historii Naturalnej udało się znaleźć skamieniałość zwierzęcia sprzed 518 milionów lat. Zebrane na jego temat informacje umożliwią wypełnienie ewolucyjnej luki.
Pół miliarda lat temu ten pancerny organizm przemierzał Ziemię. Teraz wypełnia ewolucyjną lukę

Organizm ten przypomina bowiem przodka trzech znaczących podgrup współczesnych zwierząt. Miał on nieco ponad centymetr długości i został odnaleziony w Chinach. Przed zagrożeniami najprawdopodobniej chronił go twardy i zachodzący na siebie układ płytek tworzący pancerz.

Czytaj też: Myśleli, że znaleźli skamieniałą salamandrę. Kości jednak znajdowały się wcześniej w czyimś żołądku…

Jak wyjaśnia jeden z autorów badania, Jakob Vinther z Uniwersytetu w Bristolu, zwierzę – nazwane Wufengella – wygląda niczym połączenie wieloszczeta z chitonem. Nie wydaje się to jednak możliwe, a jakby tego było mało, nie należało ono do żadnej z tych grup. Analizując znalezioną w Chinach skamieniałość naukowcy byli w stanie zrozumieć, jak ramienionogi posiadły dwie skorupy, ewoluując od przodków z wieloma skorupiastymi płytkami ułożonymi w kształt stożka lub rurki.

Skamieniały organizm sprzed 518 milionów lat został nazwany Wufengella

Kiedy po raz pierwszy stało się dla mnie jasne, czym jest ta skamielina, na którą patrzyłem pod mikroskopem, nie mogłem uwierzyć własnym oczom. Jest to skamielina, o której często spekulowaliśmy i mieliśmy nadzieję pewnego dnia zobaczyć.

przyznaje Luke Parry z Uniwersytetu Oksfordzkiego

Odnalezione pozostałości są niezwykle istotne, ponieważ pozwalają prześledzić każdą linię ewolucyjną aż do jej korzeni. Pomimo setek milionów lat ewolucji, niektóre gatunki – nawet pomimo skrajnie różnych środowisk i trybów życia – wykształciły niemal identyczny rozwiązania. Na przykład wymarłe już ramienionogi na pierwszy rzut oka mogą przypominać małże. Analizując jednak ich wewnętrzną budowę można dostrzec liczne różnice, choćby związane z faktem, iż do filtrowania wody używały one pary macek złożonych w organ w kształcie podkowy.

Czytaj też: Diament o niezwykłych cechach. Takie znaleziska to prawdziwa rzadkość

Wufengella należy do grupy kambryjskich skamieniałości kluczowych dla zrozumienia, jak ewoluowały lofofory, czyli aparaty odpowiedzialne za filtrowanie pokarmu i funkcjonowanie układu oddechowego. Perry i jego współpracownicy sądzą, że przodkowie organizmów wyposażonych w lofofory byli szybkimi, pancernymi stworzeniami przypominającymi robaki. Wspólny przodek lofoforów i pierścienic cechował się wysokim podobieństwem do przedstawicieli tej drugiej grupy.