W pilotażowym badaniu naukowcy dowiedli, że u mężczyzn, którzy lepiej się odżywali, uprawiali ćwiczenia fizyczne i nie byli narażeni na zbytni stres w ciągu kilku lat nastąpiło widoczne wydłużenie telomerów, czyli osłonek na końcach chromosomów, które chronią je przed zniszczeniem.

Telomery stają się krótsze za każdym razem, gdy komórka ulega podziałowi. W pewnym momencie kurczy się tak bardzo, że komórka obumiera lub przestaje się dzielić.

W badaniu uczestniczyło 10 mężczyzn. Poproszono ich o przejście na dietę obfitującą w warzywa, trenowanie pod okiem specjalisty oraz angażowanie się w czynności obniżające poziom stresu, takie jak medytacja i joga. Co tydzień badani uczestniczyli w spotkaniach, których celem było zapewnienie im poczucia wsparcia. Grupa kontrolna, złożona z 25 mężczyzn nie wprowadziła żadnych zmian w swoim stylu życia.

Badacze mierzyli długość telomerów białych krwinek uczestników na początku badania oraz po pięciu latach.

W grupie, która widocznie zmodyfikowała styl życia długość telomerów wzrosła średnio o 10%. Natomiast w grupie kontrolnej ich długość zmalała średnio o ok. 3%. Wyniki badania opublikowano w dzienniku "Lancet Oncology".

Telomery bywają porównywane do końcówek sznurowadeł z tworzywa sztucznego, który chroni sznurówki przed strzępieniem. Niedawno odkryto, że telomery mogą się też wydłużać i opóźniać starzenie się komórek.

- Liczne badania wskazują, że wraz ze skracaniem się telomerów, rośnie ryzyko przedwczesnej śmierci komórek i tym samym zachorowań na poważne choroby - od zawału serca, przez nowotwory aż po demencję - tłumaczy dr Dean Ornish, profesor medycyny z University of California w San Francisco.

- W pewnym sensie - im krótsze nasze telomery, tym krótsze nasze życie - podsumowuje prof. Ornish. To pierwsze badanie, które pokazuje, że styl życia może mieć realny wpływ na długość życia komórek.

Odkrycie roli telomerów w procesie starzenia oraz enzymu, który je tworzy zostało w 2009 roku nagrodzone nagrodą Nobla w dziedzinie medycyny.

Naukowcy przyznają, że na razie nie wiadomo dokładnie, jakie zmiany w stylu życia mogą wpływać na telomery. Na ich długość składają się liczne czynniki, w tym aktywność enzymu telomerazy. Uważa się, że wyższy poziom enzymu powoduje wydłużenie telomerów. Jednak w powyższym badaniu naukowcy nie odnotowali wzrostu poziomu enzymu.