Trąba słonia inna, niż nam się wydawało. W jej skórze znaleźli coś, co zrewolucjonizuje robotykę

Przez długi czas panowało przekonanie, że sekretem trąby słonia są jej mięśnie. Nowe badania wskazują, że ważną rolę odgrywa także sama skóra, którą jest pokryta. Dzięki kombinacji obu tych elementów, zwierzę zarówno chwytać pojedyncze liście, jak i rozrywać pnie drzew.
Trąba słonia swoją elastyczność zawdzięcza nie tylko mięśniom /Fot. Georgia Tech
Trąba słonia swoją elastyczność zawdzięcza nie tylko mięśniom /Fot. Georgia Tech

Naukowcy z Georgia Institute of Technology wspólnie z biologami z Zoo Atlanta dokonali ważnego odkrycia dotyczącego skóry słoni. Okazuje się, że górna cześć trąby jest o ok. 15% bardziej rozciągliwa niż jej delikatnie pomarszczona skóra na spodzie.

Odkrycia te opisano w Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) i mogą przyczynić się do rozwoju robotyki, która jest obecnie projektowana z myślą o dużej sile lub elastyczności, ale nie o obu tych właściwościach.

Czytaj też: Ewolucja pozbawiła słonie ciosów. W ten sposób bronią się przed kłusownikami

Andrew Schulz, doktorant w Georgia Tech, główny autor badania, który filmował dwa afrykańskie sięgające po kostki otrębów i jabłka w Zoo Atlanta, mówi:

Kiedy ludzie rozciągają swój język – wypełnioną mięśniami, pozbawioną kości tkankę podobną w składzie do trąby słonia – rozciąga się on równomiernie. Spodziewaliśmy się tego samego, gdy stymulowaliśmy słonia do sięgnięcia po jedzenie. Ale kiedy spojrzeliśmy na nasze nagrania z szybkich kamer i wykreśliliśmy ruchy trąby, byliśmy zaskoczeni. Góra i dół wcale nie były takie same.

Dokładniejsze badania wykazały, że górna część skóry trąby słonia (bardziej pofałdowana) jest o 15% bardziej elastyczna niż pomarszczona strona dolna. Naukowcy szybko odkryli, że za ruchy trąby nie odpowiadają jedynie mięśnie, ale także grube płaty skóry.

Trąba słonia. Ewenement w świecie przyrody

Trąba słonia ma ok. 40 000 mięśni (całe ciało człowieka ok. 600) i służy do wielu różnych czynności. Mimo iż waży ok. 100 kg, to słonie potrafią doskonale nią manipulować, nawet do szczególnie precyzyjnych czynności. Już wcześniejsze badania zespołu z uczonych z Georgii wykazały, że słonie umieją wciągać powietrze z prędkością ponad 540 km/h – to więcej niż wszystkie samochody supersportowe, a nawet niż większość pociągów.

Czytaj też: Tego dnia słonie najgłośniej wołają o pomoc

Badania potwierdziły, że trąba słonia różni się od innych pozbawionych kości, wypełnionych mięśniami przydatków obecnych w naturze, choćby macek ośmiornic. Słoń teleskopowo rozciąga swoją trąbę jak parasol – najpierw wydłuża część obejmującą sam czubek trąby i potem stopniowo kolejne (aż do podstawy trąby). Taki ruch jest nieprzypadkowy.

Andrew Schulz dodaje:

Słonie są jak ludzie: leniwe. Sekcja na końcu trąby to 1 kg mięśni. Sekcja najbliższa jego ust to 11-15 kg mięśni. Słoń najpierw rozciągnie koniec swojej trąby, a potem sąsiednią sekcję, bo łatwiej je poruszać. Jeśli słoń nie musi się bardzo wysilać, żeby coś osiągnąć, to tego nie zrobi.

Biolodzy przeprowadzili bardzo mało eksperymentów nad biomechaniką słoni w ciągu ostatniej dekady. Wiele badań wciąż opiera się na rysunku z 1908 r., który dokładnie opisuje anatomię trąby. Im lepsze zrozumienie tych zwierząt, tym więcej będziemy w stanie przełożyć do świata technologii, głównie robotyki.